| Artículos | 01 MAY 2005

4th Dimension 2004.1

Entorno de desarrollo rápido

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Javier R. Menéndez.
4D es bien conocida por tratarse de una las compañías pioneras encargadas de traer a la plataforma el desarrollo de aplicaciones basadas en bases de datos relacionales e introducir posteriormente el concepto de RAD también en el mundo Macintosh. Esto es, la posibilidad de disponer de un entorno que facilitase la concepción, desarrollo y despliegue de aplicaciones multiplataforma.
Desde 1984 4th Dimension ha ido evolucionando considerablemente, hasta llegar a la anterior versión 2003 en la que se introdujeron importantes cambios, como la adaptación a Mac OS X y la incorporación de los servicios Web. Ahora, la versión 2004 se presenta con otra buena cantidad de mejoras, cuya actualización resulta altamente recomendable para quienes ya estén utilizando este entorno de desarrollo, mientras que para los usuarios que se estén planteando la compra del producto les resultará mucho más sencillo su aprendizaje en gran parte porque ahora el IDE está totalmente en castellano. Aparte de ésta, a continuación desgranamos algunas de las mejoras más importantes que ha recibido la nueva versión.
Cambio en el ejecutable. Ahora se utiliza el formato ejecutable nativo del OS X (Mach-O) lo que implica varias cosas importantes. La primera de ellas es que se gana en varios aspectos como son la robustez de funcionamiento, el uso de los servicios proporcionados por el propio sistema operativo y la gestión de la memoria. Por otra parte, también significa que se trata de la primera versión del entorno RAD que no puede ejecutarse sobre Mac OS 9.x o anteriores. Esto mismo es lo que ocurre con los propios plug-in utilizados por la aplicación (en los que también se ha cambiado la estructura y arquitectura), y mientras que la propia 4D se ha encargado de convertir todos los plug-in para que funcionen correctamente en esta versión, el resto de plug-ins de terceros desarrolladores deberán estar, como mínimo, convertidos a Carbon (carbonizados), ya sea como ejecutables CFM o Mach-O para que se puedan utilizar en el desarrollo de las soluciones con la versión 2004.1.
IDE mejorado. Como sabe cualquier persona que haya creado un programa, sea del tipo que sea y con el lenguaje que sea, el entorno de desarrollo, la documentación y los ejemplos proporcionados por el editor del producto son tan importantes, si no más, como el conjunto de características. Aspectos en los que también se han realizado mejoras con un IDE mejor estructurado y con una interfaz de usuario más clara y en castellano, cuyos gráficos y controles guardan una mejor correspondencia con el resto de la interfaz del OS X.
Se han añadido nuevas barras de herramientas y mejorado la ventana de asignación de fórmulas (similar a la definición de cálculos de FileMaker). Se han añadido nuevas ventanas de Listado de propiedades para los objetos (Inspectores) y se han mejorado los diferentes editores, como el que permite editar las Etiquetas de ayuda o los gráficos empleados en la base de datos, haciendo las funciones parecidas a lo que sería un Editor de Recursos en otros IDE de programación.
Por otra parte, y aunque no pueda decirse que 4th Dimension emplee un lenguaje de programación orientado a objetos, en esta versión sí se ha añadido la posibilidad de agrupar en módulos aquellos objetos que deseemos reutilizar en varios proyectos (por ejemplo un sub-formulario, una lista con un formato y características determinadas, etc.).
El editor de formularios, las diferentes ventanas o vistas que supondrán la interfaz del usuario con la base de datos, también ha sufrido un buena actualización, y ahora se han incorporado ayudas como las guías de alineamiento (al estilo de XCode) y unas completas paletas de inspección mediante las que resulta mucho más cómodo definir los diferentes atributos de los objetos, sus métodos y los eventos a los que responderán.
En cuanto a la documentación, si bien la versión evaluada aún contaba con la documentación en inglés, el desarrollador ha anunciado que no tardará mucho en contar con toda la información traducida al castellano, algo que sin duda supondrá un verdadero valor añadido al producto y con la que se logrará reducir la curva inicial de aprendizaje. No obstante, tanto los tutoriales, como la Guía rápida y la documentación electrónica suponen una completa fuente de referencia para aprender y profundizar progresivamente en las posibilidades de este RAD, así como las bases de datos de ejemplo que acompañan al producto y que también se pueden descargar desde el sitio Web del editor. A todo esto hay que sumar un buen soporte en línea, y los seminarios y conferencias que con bastante regularidad se llevan a cabo por diferentes ciudades de la geografía española.
Formularios editables. Otra de las novedades más significativas es la que te permite decidir si el usuario de tus soluciones podrá editar formularios personalizados (por ejemplo para cambiar las características de un informe, cartas, etc.). En este caso puedes definir no sólo qué objetos podrán modificarse, sino las propiedades que pueden modificarse en cada caso (como por ejemplo posición y tamaño), así como permitir la carga de nuevos objetos desde las librerías que se proporcionen.
Más objetos a la “Mac OS X”. No cabe duda que uno de los principales objetos cuando se trabaja con la información procedente de una base de datos es el de listado (una muestra excelente es el propio iTunes).
Uno de los principales objetos añadidos a la versión 4th Dimension 2004.1 es precisamente el de control Lista, elemento al que se le ha dotado del mismo tipo de comportamientos que cualquier aplicación nativa desarrollada para OS X y cuya interfaz se hubiese diseñado con el propio Interface Builder de XCode: Ordenación ascendente y descendente, modificar el ancho de la columna e incluso modificar la posición de las columnas con la simple acción de arrastrar y soltar. Otros nuevos objetos añadidos son los botones 3-D (Bevel), los divisores de ventana (splitters) y cajas de activación de tres estados. Objetos todos ellos que se añaden a una nutrida lista de objetos para el diseño de tus interfaces y que cubren prácticamente cualquier necesidad: desde los típicos campos de texto, pasando por todo tipo de menús desplegables, hasta los divisores o splitters de formularios y los diferentes tipos de objetos de progresión como los termómetros, diales o reglas.
Ante todo, seguridad. 4D también ha puesto un especial énfasis en añadir nuevas opciones orientadas a la seguridad de los datos. En la ventana de preferencias se ha incorporado un apartado para configurar las opciones de copia y recuperación de seguridad; además de que se puede crear una planificación programada automatizada. Otro aspecto de seguridad que se ha mejorado es el relacionado con la recuperación de los datos frente a una posible caída del sistema, pues ahora se asegura la práctica total recuperación de la integridad de los datos en la base, tal y como estaba antes de que se produjese el problema.
Sopa de letras: potencia en la Web. Con el soporte de los servicios web XML, SOAP y WSDL introducidos en la versión 2003, en la actual versión continúan suponiendo unos verdaderos puntos fuertes que permiten desarrollar soluciones en la que tus aplicaciones puedan trabajar con los datos provenientes de servicios publicados en la web como puedan ser el seguimiento de los envíos

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