Cuando aparecieron hace algunos años, las impresoras láser a color eran una nueva e intrigante tecnología, pero con algunos inconvenientes a resolver . Eran caras ( más de un millón y medio de pesetas ) y difíciles de instalar . Los consumibles también eran caros, la impresión lenta y la calidad de impresión, a menudo, desalentadora .

Algunos de estos problemas siguen existiendo con algunos modelos . Pero actualmente hay buenas noticias en el área de las impresoras láser a color . Los precios han bajado -por debajo del millón de pesetas en varios casos, uno de ellos la Xerox XPrint 4915 Plus ( Vea la tabla, " Enfoque de las impresoras láser a color " ) , hay más modelos que nunca para elegir y la tecnología ha mejorado considerablemente . Aunque la impresión láser a color no puede competir con la sublimación en la obtención de copias con calidad fotográfica, su calidad ha mejorado considerablemente .

Hemos evaluado ocho impresoras láser a color para encontrar las mejores entre la oferta existente . En las pruebas se examinó atentamente la calidad de salida -en definitiva, la impresión a color se centra en la producción de documentos con colores vivos, saturados y exactos . También se ha considerado la velocidad . Las impresoras láser a color deben emplear cuatro tipos de tóner diferentes en la página, por lo que la velocidad de impresión puede ser lenta, creando problemas para los grupos de trabajo . Finalmente, también se evaluaron la facilidad de configuración, controles de hardware, coste de consumibles y precio .

¿ Quién necesita una láser a color ?

Estas impresoras siguen costando al menos 600 . 000 pesetas más que sus equivalentes en blanco y negro . Si trabaja en una oficina pequeña o es un profesional independiente y necesita una forma barata de añadir color a sus documentos, le será más rentable una impresora de chorro de tinta a color .

Estas impresoras no van a sustituir a las de sublimación ni a las térmicas de cera empleadas para gráficos de alta calidad . Ninguno de los modelos evaluados, por ejemplo, podía imprimir páginas A3 a color ( algo imprescindible para los profesionales de las artes gráficas ) . En teoría, las impresoras láser a color son para oficinas que necesitan imprimir materiales de márketing o publicidad a color ( membretes de cartas, transparencias, material para presentaciones, etc . ) pero que también requieren una impresora en blanco y negro de alta calidad para el grupo de trabajo . Todos los modelos examinados tienen mecánicas que permiten manejar de 10 a 14 páginas por minuto ( en blanco y negro ) y además conexión Ethernet ( opcional en algunos modelos ) , varias bandejas de papel y PostScript de nivel 2 .

Impresoras comparadas

Para juzgar la calidad de imagen, se imprimieron diversos documentos, incluyendo una fotografía a tamaño completo del papel desde Photoshop y un archivo PostScript complejo creado con Illustrator . A continuación se reunió un conjunto de editores, directores artísticos y diseñadores para evaluar los resultados ( vea la comparación " La belleza y la velocidad en un paquete " ) .

En la prueba de Photoshop, las pruebas con mejor aspecto ( consideradas buenas pero no excelentes ) las dieron las dos Xerox ( http://www . xerox . com/ ) , la XPrint 4925 Plus y la XPrint 4915 Plus . Ambos modelos dieron transiciones suaves de color, tonos de piel realistas, gran cantidad de detalles en las áreas sombreadas y colores vivos . La Optra C de Lexmark ( http://www . lexmark . com ) fue la siguiente; su calidad en los detalles se contrapuso con problemas de contraste y grano de imagen .

Los modelos de Canon ( http://www . canon . com ) , Apple ( http://www . apple . com ) , QMS ( http://www . qms . com ) y Tektronix ( http://www . tektronix . com ) obtuvieron puntuaciones satisfactorias pero no excelentes . El modelo Color LaserJet 5M de HP ( http://www . hp . com ) iba en la cola; las pruebas de impresión de Photoshop estaban plagadas con problemas de contraste y colores inconsistentes .

La prueba de Illustrator produjo en general puntuaciones peores, opinando la mayoría del equipo técnico que las pruebas no eran excepcionales . La Xerox XPrint 4915 Plus produjo imágenes claras y rellenas de color con pocos efectos de bandas en los degradados . De igual manera, la Tektronix Phaser 550 con sus 1 . 200 ppp de resolución, generó algunos de los degradados más suaves y de las líneas más contrastadas, aunque algunos jueces consideraron que la salida era algo oscura y rayada .

Al final de la lista se encuentran los modelos de Apple, Lexmark y HP . La Color LaserWriter 12/600 PS de Apple generó diversos errores con los gráficos PostScript, ejecutando incorrectamente algunas instrucciones PostScript y creando degradados invertidos . La queja principal de la Optra C de Lexmark era que su resultado parecía decolorado . Por último, la Color LaserJet terminó la última con significativos efectos de bandas, colores planos e imprecisión en los detalles .

En la prueba de Microsoft Word, que consistía en imprimir un logotipo a color y varios párrafos de texto negro, no hubo mucha variación entre impresoras . Los productos de Lexmark, Canon y Apple crearon los tipos más definidos y limpios . En cambio, las impresoras de Xerox y Tektronix, que eran las favoritas en las pruebas de gráficos, generaron tipos más oscuros ( no tan definidos pero muy aceptables ) . La Color LaserJet de HP nuevamente fue la perdedora, en este caso debido a manchas de tóner bastante acusadas .

El factor velocidad

Afortunadamente, las impresoras dieron los mejores resultados en las evaluaciones de calidad también se encontraban entre las más rápidas . La Phaser 550 de Tektronix fue la ganadora en la prueba de Illustrator, completando el trabajo en dos minutos, una maravilla en comparación con la Color LaserJet de HP que lo logró en más de diez minutos . El archivo Photoshop lo imprimieron más rápido la Tektronix y la Xerox 4915, junto con la Magicolor CX/32 de QMS .

Sin embargo, en los trabajos orientados a texto los modelos de Lexmark y Apple fueron los más ágiles . La Optra C fue tres veces más rápida con un documento de 20 páginas de Word que la Canon ( tan sólo dos minutos ) y casi un cincuenta por ciento más rápida que la Phaser 550 .

Facilidad de uso, mantenimiento y consumibles

La calidad de impresión y la velocidad son los factores clave al elegir una impresora láser a color, pero también deben considerarse los controles de hardware, sencillez de mantenimiento y el precio de los consumibles .

Tanto la Tektronix como la Lexmark tienen paneles de control bien diseñados que le permiten configurar las diversas opciones sin problemas . Los paneles de control de las máquinas Xerox tienen una estructura de menús más compleja . Los controles del modelo de Canon tienen aspecto de frágiles, con botones pequeños, un panel de control con un menú confuso y mala construcción . Para ser exactos, rompimos inadvertidamente un enganche de la bandeja de salida la primera vez que la usamos .

Las impresoras de Apple, Lexmark y Canon obtuvieron excelentes calificaciones en el apartado de configuración . En cada uno de estos modelos el tóner se añade deslizando cartuchos cilíndricos de tóner ( cian, magenta, amarillo y negro ) en ranuras con códigos de color que imposibilitan la inserción de los cartuchos incorrectamente . Por el contrario, instalar la Phaser 550 implica tener que insertar un kit de