Apple hizo pública recientemente una versión de su tecnología multimedia: QuickTime 4, aunque aún en estado de desarrollo ( este artículo está basado en la versión 40b21 ) ya es posible disfrutar de una serie de ventajas sobre QuickTime 3, sobre todo en lo que se refiere a la distribución de datos dinámicos a través de Internet . A diferencia de anteriores revisiones, Apple no sólo ha incorporado un nuevo conjunto de características, un nuevo diseño de interfaz de usuario de su reproductor ( QuickTime Player ) o un incremento en la cantidad de formatos soportados por la aplicación ( Flash y MP3, los más destacables ) , sino que también ha potenciado la aplicación de esta tecnología en Internet mediante la incorporación de una verdadera tecnología de reproducción bajo demanda ( streaming ) de forma que ya es posible reproducir desde Internet archivos de larga duración y, lo más importante, afrontar retransmisiones “en directo” del mismo modo que podía hacer hasta ahora con la tecnología de servidor de Real Networks, aunque esta capacidad esté supeditada a ciertas cuestiones de carácter técnico relacionadas con la configuración del servicio de su proveedor de acceso a Internet .

Puede decirse que Apple ha centrado una gran cantidad de esfuerzos en aumentar o potenciar ciertas características, presentes en anteriores versiones, orientadas a la inclusión de contenidos dinámicos en Internet, pero los usuarios que vayan a utilizar esta tecnología en proyectos cuyo soporte sea la distribución en CD-ROM, o el trabajo con aplicaciones de vídeo, también encontrarán en QuickTime 4 otras mejoras que, si bien son menos perceptibles, se centran en el incremento del rendimiento y mejora de calidad en la aplicación de los esquemas de compresión . Del mismo modo, dada la integración de QuickTime con el resto de los componentes del Sistema, también se puede sacar mucho partido a las características Internet en los proyectos destinados a ser reproducidos desde CD-ROM u otro soporte, sobre todo con características que ya formaban parte de QuickTime 3 . 0, pero que ahora han ampliado su aplicación con la nueva versión . La característica más representativa en este sentido es la posibilidad de asignar direcciones web a elementos, en principio tan atípicos, como son los sprites, objetos tridimensionales QuickDraw 3D o incluso en fotogramas independientes de vídeo .

QuickTime no sólo es vídeo

Algunos usuarios aún tienden a relacionar QuickTime como la capacidad de reproducir vídeo y audio en el Mac ( o equipos Wintel ) . Evidentemente, dicha confusión viene derivada del hecho de tratarse de la capa tecnológica sobre la que se asientan la mayoría de las aplicaciones relacionadas con la edición de vídeo ( desde el proceso de captura hasta las funciones de postproducción ) . No obstante, cada vez es más frecuente ver nuevas aplicaciones en el uso de esta tecnología, ya sea desde la mera visualización en pantalla de archivos gráficos estáticos ( con un abanico envidiable de formatos soportados, permitiendo realizar funciones de conversión de formatos ) , operaciones de previsualización en muchas de las aplicaciones con las que se trabaja cotidianamente ( por ejemplo, Photoshop ) , uso de sprites ( objetos móviles ) , efectos especiales, soporte MIDI, pistas de texto y un amplio etcétera, abarcando cualquier tipo de información susceptible de ser representada o reproducida cara al usuario .

Con la nueva versión se acentúa aún más la integración de diversos tipos de elementos, permitiendo incorporar funciones de interacción por parte del usuario en una película de vídeo . El ejemplo más representativo de esta capacidad podría ser la elaboración de un proyecto con Flash, en el que se dispondría de un menú de opciones y, en función de la selección, se podría reproducir un tramo u otro de la película . Igualmente, también podría seleccionar de este modo el idioma en el que se reproducirían los subtítulos de una canción, mediante la integración de diversas pistas de texto .

Como muchos usuarios ya habrán comprobado por sí mismos, las principales novedades están centradas en un nuevo diseño en la interfaz del reproductor QuickTime ( vea el cuadro “El nuevo reproductor de QuickTime” ) , elemento que permite acceder a los usuarios a las características de edición, compresión y reproducción, del mismo modo que haría desde cualquier aplicación con soporte QuickTime . De hecho, desde el momento de instalar QuickTime tendrá en su máquina todas las funciones, características y capacidades proporcionadas por la nueva versión; el verdadero límite que tendrá al acceso de dichas características, como usuario, estará determinado por la distinción entre versión básica o profesional del reproductor de Apple, política de distribución implantada en la versión 3 . 0 .

QuickTime y Flash

La integración de QuickTime con los proyectos de Flash es excepcional ( exportados como película en formato shockwave ) . Al abrir un archivo de estas características en el reproductor de QuickTime el usuario puede interactuar con todos aquellos elementos en los que se haya añadido una función específica; incluso el cursor cambiará su representación gráfica cada vez que pase sobre un elemento de interacción . Las características de interacción en la pista de datos Flash también se mantendrá incluso si se rota su posición o se cambia el tamaño definido originalmente ( operaciones de edición que se pueden realizar desde el reproductor, con la versión Pro de QuickTime, utilizando para ello las funciones de posición o giro del cuadro gráfico a representar ) .

Adicionalmente, y del mismo modo que ocurre con el resto de materiales soportados por QuickTime, los usuarios pueden aplicar en los documentos de Flash todas las funciones de edición . Así, por ejemplo, es posible añadir la pista Flash como pista adicional en cualquier otra película QuickTime, definiendo prioridades como el orden de capa e, incluso, aplicar cualquiera de los modos gráficos ( el más útil es el de canal alfa directo, permitiendo que las zonas blancas sean tratadas como transparentes y permitiendo, por tanto, ver la capa ubicada inmediatamente debajo de ésta ) .

Este comportamiento es el que obtendrá cuando reproduzca una película desde el escritorio de su Mac, pero también podrá incorporar este mismo tipos de películas en el diseño de sus páginas Web .

Opciones de compresión y descompresión

Estos componentes son los artífices de definir tanto los aspectos de calidad ( en la mayoría de los casos, también determinantes de la tasa de transmisión de datos y el tamaño final del archivo ) y de la capacidad para reproducir en el Mac archivos nativos de otros equipos, como por ejemplo las películas en formato AVI o bien los generados con otros estándares, caso de los archivos MPEG-1 de vídeo o MP3 de audio ( MPEG-1, Layer 3 ) .  Habría sido todo un detalle que la nueva versión de QuickTime también permitiese generar archivos de audio en formato MP3 . Por otra parte, en la versión beta la capacidad de reproducir archivos de audio en formato MP3 se limita a aquellos que estén codificados en modo CBR ( Constant Bit Rate, tasa constante de bits ) , sin que se puedan reproducir los que se hayan comprimido en modo VBR ( Variable Bit Rate, tasa variable de bits ) .

A los compresores disponibles en anteriores versiones de la tecnología QuickTime hay que sumar tanto las nuevas incorporaciones como las nuevas versiones de codecs que ya estaban disponibles en QuickTime 3 ( caso del correspondiente a Sorenson Video y QDesign Music 2, ambos en edición básica ) . Como siempre, podrá acceder a las funciones de compresión mediante el reproductor de QuickTime en el caso de tener instalada la versión profesional .

Al igual que el resto de las nuevas c