El lenguaje de marcas de hipertexto de la Web (HTML) tiene un sentido surrealista de la temporización. En realidad no tiene ningún sentido del tiempo. A menos que se acuda a bloques de JavaScript inductores de migraña, no es posible crear páginas en las que los elementos aparezcan o desaparezcan en momentos específicos. Algo realmente malo teniendo en cuenta que el tiempo es un componente fundamental para la multimedia. Basta mirar los programas de creación de multimedia y vídeo: están basados en torno a una ventana de línea de tiempo que muestra el proyecto en sus sucesivas etapas.

Dos lenguajes de marcas relativamente nuevos van más allá del HTML al soportar no sólo marcas espaciales (control sobre dónde aparecen las cosas) sino también marcas temporales (control de cuando aparecen). Uno de estos lenguajes se denomina HTML+Time y en la actualidad sólo está soportado por la versión 5 de Microsoft Internet Explorer para Windows. Por tanto tiene un valor limitado para los diseñadores Web que quieren ofrecer sus diseños a los millones de navegantes que utilizan otros navegadores o versiones más antiguas.

El otro lenguaje de marcas con control de tiempos se denomina SMIL (pronunciado esmail), abreviatura de Synchronized Multimedia Integration Language (Lenguaje de Integración de Multimedia Sincronizada). SMIL está soportado por decenas de millones de ordenadores actualmente, debido en gran medida a la plataforma stream RealSystem G2 de RealNetwork (www.real.com). La familia RealPlayer G2 sabe interpretar SMIL y los proyectos interactivos basados en SMIL pueden ejecutarse en la ventana del reproductor G2 o directamente dentro de la página Web por medio de la extensión G2 para el navegador. En el momento de redactar este artículo, Apple ha anunciado que QuickTime 4.1 soportará SMIL. No hay grandes detalles acerca de qué características de SMIL soportará QuickTime 4.1, pero son buenas noticias el saber que el lenguaje va más allá de la plataforma proporcionada por RealSystem G2.

La forma de integrar multimedia de SMIL ofrece algunos beneficios para los desarrolladores Web. Cursos de enseñanza interactivos, menús de radio por Internet, presentaciones narradas; SMIL es ideal para estas y para muchas otras tareas. En el recuadro “Presentaciones con SMIL” se muestra un sencillo proyecto SMIL y se examina cómo funciona en la plataforma RealSystem G2.

Las mil ventajas de SMIL

Las posibilidades de SMIL se obtienen al juntar diversos elementos.

Varios elementos multimedia. Como su nombre indica, las presentaciones SMIL pueden incorporar varios tipos de elementos. En el caso de RealSystem G2 esto comprende el audio, el vídeo, las imágenes fijas, el texto y las animaciones realizadas con Macromedia Flash.

Hay que tener en cuenta que un archivo SMIL no contiene esta información en sí mismo, de la misma forma que un documento HTML no contiene imágenes sino que emplea marcas para referirse a ellas, un archivo SMIL sólo hace referencia a contenidos que previamente han sido creados con las aplicaciones de RealSystem.

Interactividad. Cualquiera de los elementos anteriores puede contener hiperenlaces. Convierta una imagen fija en un enlace, por ejemplo, y el usuario podrá hacer clic sobre ella para ir a una página web, a otra parte del proyecto SMIL o a otro proyecto SMIL.

Efectos visuales con poco consumo de ancho de banda. Se pueden añadir diversos efectos de transición entre las imágenes estáticas. Dado que RealPlayer G2 crea estos efectos durante la reproducción, no incrementan el consumo de ancho de banda en un solo byte. El añadir fundidos, disoluciones, persianas y otros efectos visuales puede dar vida a un conjunto de imágenes fijas. Dado que se trata de imágenes estáticas no tienen la baja calidad del vídeo por Internet.

Flexibilidad basada en texto. Dado que SMIL es un lenguaje de marcas, su matrimonio con la multimedia se produce a través de sencillas marcas de texto al estilo del HTML. Esto no sólo hace a SMIL relativamente fácil de aprender, sino que también abre la puerta a algunas aplicaciones extremadamente potentes. A través de un script CGI o de otro software basado en el servidor se pueden generar archivos SMIL sobre la marcha y adaptar una presentación a unas condiciones específicas.

Reproduzca contenidos diferentes en función de la hora del día, reproduzca diferentes secciones de un curso en línea en función de la progresión de un usuario, muestre noticias en tiempo real o la información del tiempo recuperada de un servidor remoto. Las tecnologías multimedia basadas en archivos binarios no permiten esta flexibilidad.

Escribir SMIL

Debido a que los archivos SMIL son sólo documentos de texto, se pueden crear empleando cualquier editor de textos, desde el propio SimpleText del Mac OS, pasando por BBEdit de Bare Bones hasta el Microsoft Word. Como puede verse en “Presentaciones con SMIL”, este lenguaje tiene un aspecto similar al HTML. Si sabe HTML ya tiene gran parte del camino realizado para aprender SMIL. Los diseñadores Web de hoy en día pueden elegir entre teclear las marcas a mano y utilizar un editor WYSIWYG como GoLive de Adobe o Dreamweaver de Macromedia. Sin embargo los creadores de SMIL no tienen tanta suerte, ya que todavía no existen herramientas SMIL para el Macintosh. Macromedia ofrece una extensión gratuita de diseño RealSystem G2 para Dreamweaver (www.dreamweaver.com), pero se limita básicamente a permitir la inserción de contenidos RealSystem G2 en páginas web. En Windows el panorama es ligeramente mejor. Las pocas herramientas de autor para SMIL que existen son complicadas y carecen de la elegancia de productos como Macromedia Flash. RealNetworks ofrece dos productos asombrosos aunque básicos para trabajar con SMIL: RealSlideshow que es gratuito y RealSlideshow Plus con un coste de 29 dólares. Ambos le permiten arrastrar imágenes a una ventana con regla de tiempo y sincronizarlas con sonido RealAudio. Además, RealSlideshow Plus añade soporte para incluir texto con RealText y numerosas plantillas que le ayudarán a empezar a trabajar.

RealNetworks no tiene previstas versiones de ninguno de estos programas RealSlideshow, pero ambos pueden ejecutarse en el Macintosh por medio de Virtual PC 3.0 de Connectix (www.connectix.com), funcionando perfectamente en las pruebas informales que realicé. Intentando dar otra vuelta de tuerca también intenté ejecutar el RealServer G2 bajo Virtual PC, pero el tornillo se rompió. Pude ejecutar el servidor y acceder a él de forma local (es decir, desde una versión de RealPlayer G2 ejecutándose también sobre el mismo Virtual PC), pero no pude acceder a él desde Internet. Sin embargo, la posibilidad de acceder a RealServer G2 de forma local es útil para probar las presentaciones SMIL.

Servir SMIL

Si usted está al tanto de los entornos de distribución de contenidos multimedia en línea (streaming), sabrá que puede servir archivos RealAudio o RealVideo de dos formas: con el software servidor propio de RealNetworks o con el mismo servidor HTTP que distribuye sus páginas web.

El camino HTTP tiene la ventaja de que no le obliga a adquirir y ejecutar otro programa servidor y es posible distribuir presentaciones SMIL básicas por medio de HTTP. Pero los resultados no son muy buenos, ya que las presentaciones tardan bastante en empezar a reproducirse y algunos elementos pueden desincronizarse. Los proyectos SMIL complejos simplemente no funcionan mediante H