Radeon 256 es el nombre del chip gráfico que ATI ha presentado en la Conferencia de Ingeniería Hardware para Windows en Nueva Orleans, que supondrán el relevo de las tarjetas Rage 128, hasta ahora de serie en los equipos de sobremesa y portátiles de Apple. Las nuevas tarjetas estarán listas para incorporar a equipos Windows después de verano, y en los equipos de Apple a finales de año, aunque se desconoce sobre qué máquinas.

Según ATI, el nuevo procesador es capaz de calcular 30 millones de polígonos por segundo (cuatro veces más que el Rage 128). El fabricante ha señalado que las mejoras del chip se deben a un nuevo proceso de fabricación, y a la incorporación de un nuevo motor Charisma, junto con una Arquitectura de Tapizado de Píxel. Las tarjetas gráficas tendrán versiones AGP para los actuales Macintosh, y también se trabaja en una futura versión PCI. De momento, el fabricante no ha especificado en qué equipos de Apple se incluirán las próximas Radeon 256.

Las dos innovaciones más importantes del procesador Radeon 256 son el motor Charisma y la Arquitectura de Tapicería de Píxel, que ATI presentó en la Conferencia de Desarrolladores de Juegos. El motor Charisma incorpora un motor capaz de generar 30 millones de triángulos por segundo (a diferencia de un procesador Pentium III, que genera hasta 5 millones), y se encarga de acelerar los cálculos de transformación de objetos y de luz, operaciones que anteriormente realizaba la CPU. Asimismo, el motor Charisma acelera la interpolación entre marcos y mejora las funciones de morphing, evitando el efecto de bordes poligonales en los objetos animados.

En cuanto a la Arquitectura de Tapicería de Píxel, se ha diseñado para generar texturas más realistas y suavizadas, y mejores efectos de superficie. Una de sus características permite a los desarrolladores aplicar texturas de volumen 3-D a los objetos, en vez de simular texturas 3-D sobre superficies planas. También permite acelerar el mapeado de entornos, y aplicar efectos más realistas en superficies de cristal o metálicas.

Radeon 256 permitirá un rendimiento de 128 MB de memoria de vídeo a 200 MHz, siendo el primer chipset en disponer de 128 MB de memoria SDRAM de tipo DDR incorporados en la tarjeta, sin tener que recurrir a la RAM del equipo, y también serán las primeras tarjetas en sobrepasar la barrera de 1 Gigatexel por segundo de velocidad de renderizado, llegando hasta los 1,5 GT. Las tarjetas incluirán un decodificador de hardware HDTV, y el sistema de caché HyperZ permitirá un ancho de banda de acceso a la memoria de 8 GB por segundo. ATI ha desarrollado este procesador gráfico para trabajar con Windows, pero incorporará características específicas para Mac OS, siendo compatible con el espacio de color Apple y con el reproductor DVD del sistema operativo.

Otro de los aspectos que ATI ha mejorado en los chips Radeon 256 es su capacidad para trabajar sobre juegos, sobre todo en aquellos compatibles con OpenGL. Según ATI, los desarrolladores de juegos tendrán que modificar algunas partes de los mismos para que su rendimiento sea óptimo sobre las tarjetas Radeon, pero las tarjetas serán compatibles con OpenGL 1.2.

ATI ha denominado Video Inmersion al conjunto de funciones específicas para vídeo, como la aceleración MPEG, decodificación de formatos HDTV, y soporte para monitores de pantalla plana DVI, además de su chip analógico codificador y decodificador Rage Theatre.

Con este procesador, ATI espera competir directamente con 3dfx y sus tarjetas Voodoo, que tras su incursión en el mundo Mac están suponiendo una revolución gráfica para los usuarios.