La Word Wide Web es la vecina más conocida de Internet debido en parte a que soporta las presentaciones con gráficos atractivos, creando lugares donde se puede navegar de la misma forma que se hace con los CD-ROM ( por ejemplo, haciendo clic sobre botones con diseño atractivo ) . Un dispositivo habitual para la navegación es un gráfico especial denominado mapa de imagen . Se puede representar como un conjunto de botones o iconos o una lista de opciones de texto . Incluso puede parecer como un mapa real: haga clic sobre una ciudad para ir a su página .

Todos los mapas de imágenes empiezan de la misma forma: se crea un gráfico que contiene los botones de navegación del mapa y a continuación se emplea un programa de creación de mapas de imágenes para dibujar puntos sensibles que asocian cada botón a una página Web .

Esa es la versión corta . La historia completa es más compleja, con puntualizaciones que afectan al rendimiento del servidor Web . Este mes explicaré los puntos favorables y desfavorables de los mapas de imágenes .

Cómo funcionan los mapas de imágenes

Los mapas de imágenes conllevan el uso del tan traído y llevado término cliente-servidor: un mapa de imagen es un esfuerzo conjunto entre el navegador Web cliente y el programa servidor Web . Cuando un visitante hace un clic sobre un mapa de imagen de una página Web, el navegador envía un par de coordenadas al servidor . Estas coordenadas especifican la situación, no una opción que el usuario elige . El mensaje no es, por tanto, " Se ha pulsado el botón Inicio, " sino " Se ha pulsado el ratón en un punto situado 30 píxeles a la derecha y 50 píxeles hacia abajo de la esquina superior izquierda del mapa de imagen . "

Es trabajo del servidor Web el traducir las coordenadas a la dirección ( URL ) de la página de destino . Para hacer esto, el servidor emplea normalmente una aplicación de tipo CGI  ( Common Gateway Interface ) . Estos programas se ejecutan en el servidor Web y realizan una tarea de procesado especial o actúan como intermediarios entre el servidor Web y otro programa . Por ejemplo, cuando se rellena un formulario en pantalla para realizar una búsqueda, un CGI toma la información que introduce el usuario y se la transfiere al programa de base de datos o a otra aplicación de búsqueda .

Cuando se hace clic sobre un mapa de imagen, el navegador envía coordenadas identificando el punto en el que se ha hecho clic a un CGI, que los compara con un archivo de definición del mapa: éste es un documento de texto que describe todos los puntos sensibles del mapa ( la situación y forma de cada uno, así como su correspondiente URL ) . El CGI transfiere el URL al servidor que a su vez se lo transfiere al navegador, y éste va a la dirección adecuada .

El lado oculto de los mapas de imágenes

Una de las desventajas de los mapas de imágenes es que sobrecargan el servidor . La consulta al archivo de mapa, y convertir las coordenadas a URL, no es una operación de cerebro, pero emplea un tiempo que el servidor podría utilizar enviando páginas Web a los clientes . Multiplique varios mapas de imágenes por el número de visitantes haciendo clic sobre ellos y obtendrá el aumento de carga en el servidor .

Otro inconveniente: mientras que los botones e iconos de un CD-ROM proporcionan información ( cambiando su forma o color, por ejemplo ) los mapas de imágenes no proporcionan dichas pistas al usuario . Mueva el puntero sobre un enlace de hipertexto y su navegador mostrará en la parte inferior el URL de destino . Mueva el puntero sobre un mapa de imagen y el único cambio estará en las coordenadas al final del URL de la página .

Peor que eso, haga un clic en una parte de un mapa que no sea un punto sensible y aún así la comunicación entre el servidor y el navegador tendrá lugar . Unos cuantos segundos ( o más ) desperdiciados sin que se vea ningún cambio .

Para minimizar este problema, los diseñadores de páginas Web deberían dejar claro en qué punto pueden hacer clic los visitantes para que suceda algo ( vea " Lo correcto y lo erróneo " en el cuadro adjunto ) . Crear mapas cuyas opciones sean obvias no eliminará los clic de ratón incorrectos, pero al menos los minimizará .

Finalmente, hay que tener en cuenta que los mapas de imágenes son complicados de verificar . No puede emplear un navegador para abrir el archivo HTML que contiene el mapa ( debe enviar el mapa y su archivo de definición asociado a un servidor Web, que también contenga el CGI que empleará para utilizar el mapa ) . Si sus páginas Web se encuentran en un proveedor de servicios, esto significa emplear un montón de tiempo en subir archivos para probar sus mapas .

Las opciones de diseño de interfaz de páginas Web existentes ahora pueden ser primitivas, pero éste es un medio de comunicaciones que está empezando . Cuando la radio estaba en el mismo estado que la Web ahora, la gente sintonizaba las distintas emisoras disponibles ajustando la posición de un hilo fino . En la actualidad, esa es una interfaz de usuario primitiva .

Entre bastidores: los mapas de imágenes

Un mapa de imágenes puede parecer un conjunto de botones e iconos individuales, pero siempre empieza con una única imagen . Cuatro elementos trabajan juntos para convertir al mapa de imágenes en la bestia interactiva que los navegadores de la red conocen y aman .

Diseñar el escenario

El primer paso para crear un mapa de imágenes es la imagen en sí . Emplee el programa que quiera, pero optimice el gráfico: no lo haga más grande de lo necesario y emplee pocos bits por píxel y un formato compacto de imagen .

Elija las áreas activas

La clave para la interactividad en los mapas de imágenes son los puntos sensibles que asocian cada " icono " a un URL . Las herramientas de Web que manejan mapas de imágenes soportan diversas formas ( rectángulos, óvalos, círculos, polígonos y puntos ) , que usted puede adaptar a su gráfico .

Herramientas

El software PageMill de Adobe ( http://www . adobe . com ) , es una impresionante herramienta de creación de páginas Web que ahorra un montón de tiempo al crear un mapa de imagen . Puede dibujar una forma alrededor de una parte de la imagen que debe ser sensible, y a continuación teclear el URL de destino en el área de entrada de texto de la ventana . También puede arrastrar páginas e iconos de enlace desde otros documentos PageMill para copiar su URL . SiteMill, el hermano mayor de PageMill, también tiene características parecidas .

Painter 4 de Fractal Design ( http://

www . fractal . com ) es otra elección . Esta aplicación de diseño puede asociar un URL con selecciones flotantes .

También hay diversos programas de creación de mapas shareware y free

ware . El mejor es WebMap de Rowland Smith . Permite crear puntos sensibles en un archivo GIF o PICT ya existente . La versión 1 . 0 . 1 es shareware, cuesta 20 dólares y está disponible en http://www . city . net/cnx/software/ . También puede bajarse una copia beta de la versión 2 . 0, que será un programa comercial que costará 25 dólares cuando se lance al mercado .

Defina y archive

El resultado de una sesión de creación de mapas es un archivo de definición de mapa ( un archivo de texto que es empleado por el CGI de mapa de imágenes instalado en su servidor Web ) . Por cada punto sensible hay una línea de texto que define el área y el URL asociado . El atributo de la forma requiere unas coordenadas que describen la situación en el gráfico . Pero no